产业观察 美国职业足球大联盟:25年周年盘点

上周六美国职业足球大联盟(MLS)迎来了第25个赛季,自1993年开始筹建,1996年10支创始球队正式开始比赛,在北美并不肥沃的足球土壤上,MLS筚路蓝缕,几经波折,发展成为北美第五大职业联盟。回顾历史,究竟有哪些人物和时刻值得纪念?以史为鉴,又有那些地方值得中国联赛学习?

当初申办1994年世界杯时,美国足协就承诺在北美创建一个顶级职业足球联盟以取代奄奄一息的北美足球联盟(North American SoccerLeague)。世界杯作为催化剂,加速了MLS的诞生。

在担任MLS创始人和总设计师之前,Rothenberg是1994年世界杯组委会主席。世界杯结束之后,他便与同事着手创建一个可持续发展的足球联赛。25年过去了,他所提出的构想大多成为现实,MLS在其带领下之下,稳扎稳打,今年已扩军到26支球队,未来两年还有4支球队加盟。不同于欧洲足球联赛,MLS作为单个联盟(single-entity),没有升降级制度,所有球队的老板实际上不会拥有自己球队的任何股份,取而代之的是各队老板拥有MLS联盟的一部分股份。换句话说,联盟才是所有球队的“拥有者”。此种模式让尚处发展阶段的MLS避免过早过度的烧钱,以保障联盟的收入稳定增加,使得商业开发的成果可以持续的增长。

他们四人与Rothenberg一道被称为MLS奠基人,为联盟早期的发展立下了汗马功劳。

Ramos现担任休斯顿迪纳摩队主教练,1995年他与MLS签约,是联盟签下的首位球员。当时联盟还处于融资阶段,因此他被租借到墨西哥足球俱乐部,直到1996年联赛正式开始。他回归之后一直效力于纽约城足球俱乐部,三次入选全明星,于2002年退役。

作为前任墨西哥男足守门员,Campos是联盟签下的首位国际球员。他曾短暂效力于洛杉矶银河队和芝加哥火焰队,有趣的是,1996年6月16日他白天先是代表国家队参加比赛,然后晚上再换上银河队的球衣披挂上阵。

MLS首场比赛在斯巴达体育场举办,对阵双方是圣何塞地震队和华盛顿特区联队。比赛接近尾声,比分还是0比0,看台上的联盟高管着急地如热锅上的蚂蚁,担心一场沉闷的平局会招致外部对于联赛的质疑,影响球迷对于联赛的第一印象。随着圣何塞地震队前锋Eric Wynalda在第87分钟打破僵局,当时联盟副总裁Sunil Gulati情不自禁地欢呼:“感谢上帝,感谢这个金子般的进球!”

首个赛季的最后一场比赛在Foxboro体育场举办,当日大雨倾盆,华盛顿特区联队实现大逆转,以3-2击败洛杉矶银河队捧得冠军。

1996年8名球员联合起诉联盟,指责其破坏反垄断法,压榨球员价值。六年后,法院最终判决联盟获胜,认为其并没有限制全球足球市场对球员的竞争。

1999年Garber接替Rothenberg担任联盟总裁,之前他担任NFL高管。在他的带领下,MLS度过了21世纪初的至暗时刻,球队数量稳步增长,同时还兴建了不少足球场,例如华盛顿特区的奥迪球场,明尼苏达的安联球场,奥兰多的Exploria球场。

作为联盟早期投资者,1999年Hunt投资建设了MLS历史上第一个专属足球场作为哥伦比亚机员队主场,帮助球队和球迷建立了更亲密的关系,带动了一批足球场的诞生,推动了联赛的发展。

和Hunt一样,亿万富豪AEG集团总裁Anschutz也是联盟早期最坚定的支持者,2000年初他一度拥有6支MLS球队。可以说,没有Anschutz的鼎力相助,就没有联盟的今天。

2001年当时年仅19岁的Donovan加盟了圣何塞地震队,如今他已功成身退。毫无争议,他是联盟历史上最强的美国本土球员,创造了多项记录例如获得6次冠军,14次入选全明星,总助攻次数136,联赛MVP的奖杯也是以他的名字命名。

2001年冬联盟濒临破产,幸亏LamarHunt、Phil Anschutz、Jonathan Kraft施以援手,才让联盟躲过一劫,最终2支球队解散,剩下10支球队。一直到2005年联盟才稳定下来,重回正轨。

Adu是一位来自加纳的天才球员,14岁就加盟华盛顿特区联队,成为美国体育史上最年轻的职业运动员。虽然不如期待得那样璀璨夺目,但稳定的表现也使他入选了两次全明星。

2004年12月资方和球员工会签署了第一份劳资协议,确保球员获得了全额医疗保险,提高了最低薪酬水平。迄今为止,联盟还未出现过因为球员罢工而停摆的情况,最近双方刚刚签署了第四份劳资协议,这份协议将持续到2024年,首次允许球员从联盟的转播收入中获得分成。

2007年贝克汉姆加盟洛杉矶银河队,立即提高了联盟关注度,让原本星味不足的联赛有了名气,场边也出现了不少大牌明星。贝克汉姆在赛场上同样表现出色,帮助球队获得了两次冠军。目前44岁的贝克汉姆投资了创立了迈阿密国际队,继续扩大其在美国足球领域的影响力。

从贝克汉姆、伊布到亨利、鲁尼,越来越多的超级球星愿意到MLS开启人生下半场。尽管只短暂效力了两个赛季,伊布赛场内外的影响力依然随处可见。一些俱乐部正加大投资,未来MLS将迎来更多的国际球星。

2009年3月19日西雅图海湾人队第一场比赛,超过32000名主场球迷前来应援,刷新了外界对于联赛主场氛围的认知,树立了联赛新标杆。首个赛季西雅图海湾人队的门票就售罄,创造了职业体育的一个奇迹。

2014年MLS与ESPN、Univision以及Fox签署了为期八年总价值7.2亿美元的转播协议,根据该协议,ESPN和Fox每年支付7500万美元,Univision每年支付1500万美元,MLS拿下了成立至今金额最大的一笔版权收入。

过去十年联盟经历了一波扩军潮,2022年联盟版图将新增奥斯汀、纳什维尔、辛辛那提、夏洛特、迈阿密、圣路易斯和萨克拉门托,总计达到30支队,与北美四大职业体育联盟不相上下。

自成立之日起,亚特兰大联队就被亚特兰大市民热情拥抱。单场比赛现场观赛人数(72548),赛季平均现场观赛人数(53002),季后赛现场观赛人数(73019)记录都由亚特兰大联队创造。球队也不负众望,第二个赛季就捧得冠军。

和许多经典德比大战一样,洛杉矶德比大战正成为MLS最刺激的比赛。2018年3月31日,洛杉矶银河队3-0击败洛杉矶队,伊布独中两元,成为当日洛城头条新闻。

近年来,MLS俱乐部一直尝试用流媒体直播比赛。西雅图海湾人队和洛杉矶队将比赛放在YouTube进行直播。最近,华盛顿联队与奥斯汀的发行商FloSports达成了一项转播协议,该协议计划将其比赛从电视上撤下,并独家投放在FloSports流媒体平台上。但是,技术上的困难,球迷的强烈抗议和其他问题困扰着球队,迫使它在不到一年的时间里就终止了该协议。

亿万富翁对冲基金经理DavidTepper和惠普前首席执行官Meg Whitman,在过去三个月分别投资了夏洛特和辛辛那提足球俱乐部。娱乐明星和体育名人也纷纷加入,西雅图海鹰队四分卫Russell Wilson和他的妻子歌手Ciara持股了西雅图海湾人队,James Harden是休斯顿迪纳摩队的小股东,演员Matthew McConaughey拥有奥斯丁足球俱乐部的股份。

2019年DavidTepper支付了3.25亿美元加盟费以确保夏洛特足球俱乐部来年获得征战联赛的资格,这个价格比当初圣路易斯和萨克拉门托足球俱乐部的加盟费贵了50%,是辛辛那提足球俱乐部加盟费的两倍。

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